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Martha Josey, la reine du rodéo du Texas

Martha Josey a maintenant 83 ans et a eu une carrière exceptionnellement longue. Cette Texane a façonné le monde du rodéo avec sa soif de victoire, son style glamour et son sens des affaires – ainsi que des chutes spectaculaires. Elle a rencontré la journaliste Laura Beil, dont l’enfance au Texas a été marquée par les récits de ses exploits.

Elle était déjà une star du rodéo. En cette douce soirée de mars 2004, elle espérait atteindre la finale du championnat national de course de barils pour la cinquième décennie consécutive. Martha Josey a attendu avec ses bottes fermement dans les étriers dans l’allée de l’arène principale au parking. Encore quelques secondes. Le chapeau se resserra sur son front, le rouge à lèvres suffisamment léger pour être vu depuis les gradins. Elle pouvait sentir le souffle impatient de son cheval Red Man Bay, un hongre avec un étrange penchant pour le Dr. Limonade au poivre.

Dès qu’elle entendit son nom résonner dans les haut-parleurs, Martha Josey se pencha légèrement au-dessus de la découpe et fit signe à Red Man Bay qu’elle devait partir. La course de barils ou « Course de barils », est le seul événement de rodéo professionnel où les participants entrent dans l’arène à toute vitesse. Ils tombèrent sous les lumières vives et tournèrent trois tours serrés autour de chaque baril, les cheveux bruns de Martha volant dans le vent. En quinze secondes et cinquante-huit centièmes – le meilleur temps à ce stade de la course [disputée au meilleur temps additionné sur trois tours] – c’était fait.

Au bord de la mort

Son cheval repart à toute allure et se précipite dans l’obscurité sous les tribunes. Il marcha dans le couloir et se précipita vers la passerelle en béton sur laquelle une porte était grande ouverte. Soudain, quelqu’un ferma le lourd volet sans se rendre compte qu’un cheval et son cavalier arrivaient à toute vitesse. Paniqué et incapable de s’arrêter, Red Man Bay a tenté de sauter, mais sa poitrine s’est écrasée contre les barres d’acier. Martha a été catapultée sur la tête de son cheval comme une poupée de chiffon et est tombée face contre terre sur le sol en ciment au-dessus de la clôture.

L’aide était là en quelques minutes. Martha, inconsciente, avait le nez, les oreilles et le crâne qui saignaient. Les secouristes ont pratiqué une incision sur un côté de sa poitrine pour drainer le liquide qui s’était accumulé autour d’un poumon effondré, puis l’ont emmenée dans une ambulance qui a accéléré pour l’hôpital Brackenridge. Les vétérinaires se sont occupés de Red Man Bay.

La meilleure amie de Martha, Deb Brown, s’est précipitée à l’hôpital et a trouvé la femme blessée dans une salle de traitement, entourée de médecins qui cherchaient désespérément à faire redémarrer son cœur. Deb, une policière et ancienne ambulancière, a vu dans le visage creux et pâle de Martha que sa vie ne tenait qu’à un fil. Elle lui prit la main et l’encouragea doucement à tenir bon. À un moment donné, Martha a entendu la voix de Deb. Sans ouvrir les yeux, elle a progressivement repris conscience. Dans un murmure bas, elle a demandé où elle était et a posé des questions sur son cheval. Puis elle a respiré: « Deb, est-ce que j’ai gagné la course au baril? »

La course aux tonneaux, royaume des cowgirls

Dans le monde du rodéo, connu pour ses héroïques d’endurance et de force brute, la course de barils est une anomalie: 25 secondes de grâce et de vitesse – un animal de cinq livres qui se tient sur des pattes et qui est frêle vous poursuit Shamrock parcours autour de trois barils de 200 litres disposés dans un triangle. C’est là que les cowgirls se révèlent. Alors qu’Annie Oakley est entrée dans l’histoire en tant que première superstar féminine de l’Ouest américain, captivant le public avec son impressionnant talent au tir aux émissions de variétés de Buffalo Bill à la fin du 19e siècle, les femmes ont été largement tenues à l’écart du rodéo dans la première moitié du 20e siècle est devenu un sport plus distinct à part entière. Mais en 1948, un groupe de femmes – principalement des épouses et des filles d’agriculteurs et d’éleveurs – s’est organisé à San Angelo, au Texas, pour former la Girls Rodeo Association. [GRA, “Association de rodéo des jeunes filles”]dont le produit phare serait la Barrel Race.

A cette époque, les participants étaient autant de potiches qu’il y avait d’athlètes. Lorsqu’ils assistaient aux événements, ils étaient également là pour se produire dans les porte-drapeaux lors des cérémonies d’ouverture des rodéos. Aujourd’hui, après des décennies de lutte pour des revenus équitables, les femmes gagnent autant pour les courses de barils que les hommes pour les courses de taureaux et autres événements exclusivement masculins. En 1981, la Girls Rodeo Association est devenue la Women’s Professional Rodeo Association (WPRA). Elle reste la plus ancienne organisation sportive féminine du pays et réclame une contribution annuelle de 7 millions de dollars. Un cheval de course primé peut valoir autant qu’un Ford F-350 4×4.

Champion du monde à 43 ans

La plupart des athlètes ont entre 20 et 40 ans avant que le corps ne commence à vieillir. [La Texane] Spécialiste des courses de barils la plus titrée de l’histoire, Charmayne James a remporté son premier championnat du monde à l’âge de 14 ans et a pris sa retraite en 2003 à l’âge de 33 ans. Martha Josey rejette un rejet vif de ce monde sportif qui ne jure que par la jeunesse. Quand elle avait près de trente ans, elle n’était pas encore entrée dans les cours compétitifs; Elle n’a remporté son premier championnat du monde qu’à l’âge de 43 ans, et lors de sa dernière qualification pour la finale nationale du rodéo (NFR), elle avait 60 ans.

Pour être accepté dans la NFR – ce que le Rodeo est à ce que le Super Bowl est au football américain – les pilotes doivent être parmi les quinze premiers vainqueurs de la saison. Martha a participé au NFR dans les années 1960, 1970, 1980 et 1990. En raison de sa longévité, elle fait partie des athlètes

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Laura Beil

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